半人半仙:Vince Carter前傳(下)

■失望的大一球季
大一的Carter,順利登上北卡的先發名單,這在Smith執掌下的球隊是個不得了的成就。出乎意料的,Carter對Smith的系統戰適應不良,上場時間急遽下降,更慘的是,高中時代名氣不如他的Jamison、Okulaja,卻有越打越好的趨勢。

Smith表示:「當時每個人─包括Carter自己─都對他有著過度、不切實際的期待,這也是一般高中明星球員的通病。其實我覺得他打得還好,慢慢的看得見進步幅度,但是每個人卻都想知道他出了什麼差錯,造成他更大的壓力。」Carter自己也說:「有時我想知道自己到底怎麼了,有時我則想把這個問題拋到九霄雲外,不去管它。我要求自己接受逐漸減少的上場時間,現在回顧起來,這件事讓我的心智更加堅強。」

這令人失望的一年,Carter以平均7.5分、3.8個籃板結束了大一球季。

96年的大一暑假,Carter決定不讓過去一年的挫折再度發生,他每天由場上各個不同的地點投籃至少500次以上,也偶爾打打鬥牛,加強自己的弱點。他不希望自己是球隊中的負面力量,必須能發揮正面貢獻才行,也不希望自己在場上得過且過混日子。他發誓:無論球賽還剩20分鐘或是只剩20秒,我都要聚精會神力拼到底。

■大二:一鳴驚人
大二球季,Carter果然有大幅的成長,前10場球平均13.8分、4.7籃板,北卡則交出9勝1負的戰績。不過他在ACC球季開幕戰對Wake Forest一役臀部受傷退場,北卡大敗作收,接下來又連續輸給Maryland和Virginia,寫下Smith接掌北卡35年以來,首度在ACC球季開季三連敗的羞恥紀錄,一時之間全美譁然。

傷癒之後,Carter重新出發。2月20日再度遭遇Wake Forest,Carter投10中9攻下生涯新高26分,率全美排名12的北卡以74-60重挫Tim Duncan領軍的Wake Forest(排名第4),也報了ACC開幕戰以57-81敗戰的一箭之仇;上半場,他就砍了21分。

在這場球之後,Carter上半場接獲控球Ed Cota傳球的一記alley-oop扣籃,成了ESPN不斷重播的精彩動作,全美球迷也重燃對Carter的興趣。Smith倒是表示,他對Carter在防守上的成長,比對Carter的滑翔能力來得高興。

進入六十四強錦標賽,北卡連連過關斬將,在四強準決賽碰上Arizona之前,北卡已經贏得16連勝。北卡一開賽就銳不可擋以15-4領先,其中13分由Carter一手包辦。Arizona當時的中鋒A.J. Bramlett表示,開賽不到10分鐘,感覺好像Carter已經在我們頭上連扣了12次籃。好景不常,Arizona在下半場調整防守緊盯Carter,Carter在下半場只拿下全場21分中的6分,北卡下半場的命中率低達2成82,最後以58-66落敗。

Carter對結果感到失望,但同時,他也對即將到來的97-98球季引頸期待。他希望,這會是自己登上巔峰、發光發熱的一年。

■名氣暴漲的一年
97-98球季伊始,Carter就率北卡創下驚人戰果。Carter獨得22分,在Great Alaska Shootout第一輪,全美排名第4的北卡以109-68砲轟排名第7的傳統名校UCLA;這是UCLA校史上輸分第四高的紀錄。

接下來是綿延數月之久的Carter Show,Carter在ACC例行賽中平圴15.6分、5.1籃板,命中率高達5成91,他那劇力萬鈞、難以置信的扣籃,一整個球季都被ESPN的Sportscenter強力放送。球季結束,他獲選ACC明星第一隊與全美明星第二隊。

Carter在六十四強錦標賽中更上一層樓,平均18.2分、5.8籃板。第二輪對上北卡夏洛特分校一役,他在下半場和延長賽攻進全場24分中的17分,全場投15中9,三分球投5中3,外加7籃板、2抄截、2助攻、0失誤。他在延長賽中的一記火鍋,更是北卡以93-83獲勝的重要關鍵。這場勝利,也讓北卡在18年中第16度打進甜蜜十六強。

八強戰遭遇全美排名第2的UConn一戰,是Carter大學生涯的另一場重要戰役。Carter向來以進攻能力聞名,但此役他的緊迫防守使得UConn主力射手Richard Hamilton投21只中5,使他的防守能力也開始受到大家注意。Carter形容,這場球他以個人的防守封鎖Big East聯盟年度最佳球員Richard Hamilton,對他而言是非常有意義的一戰。

經過千辛萬苦,Carter大學生涯第二度打進最後四強。在大學生涯的最後一戰,Carter火力不減,投16中10攻下21分,並有3次阻攻,然而北卡敗給Utah大學,再度與冠軍戰擦身而過。在這場比賽中,他以一記向右轉身(不同於一般向左轉身)的360度扣籃讓全場球迷如癡如醉,起立歡呼,久久不能自己。Carter回憶:「當時我想著:我該上籃嗎?不,無人快攻光是上籃實在太遜了,好吧,來個360度好了。」

■Hello, NBA
在北卡三年,雖未能為北卡贏得冠軍歸,Carter和Jamison在深思熟慮之後,同時決定放棄最後一年的大學生涯,提前向NBA報到。Carter表示,他非常珍惜和隊友相處的時間,在場上奮戰的日子,但有時人似乎也該為自己想想。在徵詢過隊友、教練Smith的意見之後,他大膽的作出棄學抉擇。Carter表示,有家人、隊友和教練的支持,讓他在決定時輕鬆許多。

對ACC聯盟其他各校的教練來說,Carter的這個決定,也讓他們未來一年的日子輕鬆許多。至於Carter進入NBA之後的點點滴滴,現在已是無人不知、無人不曉的公開歷史,就等十數年後Carter進入籃球名人堂的那一刻,再讓我們從頭細數吧。

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