沙加緬度國王:後威廉斯時代

Jason Williams離開沙加緬度了,從某方面來看,這個意義不小於Chris Webber離開(雖然並沒有發生)。JW的酷炫球風和藏不住的才華,某種程度上反映了近幾年來國王給人的印象:動人的狂暴驚奇、迷人的放蕩不羈。失去了JW的國王,是否也會跟著失去了這種味道?這是本季我急於知道的一點。

進入「後JW時代」的國王,在新任控球Mike Bibby入陣、C-Webb留營之後,實力就算沒有增長,也沒有下降,仍是西區頂級的勁旅之一。不過,重點就在「之一」這兩個字上面。國王要能夠擊敗西部聯盟的這些牛鬼蛇神,需要的是什麼?是具備MVP身手的Webber、是控球比JW沈穩許多的Bibby,還是其他東西?唯有找到這塊失落的拼圖,國王才有希望攻上西區峰頂,否則只能面臨「看得到終點線,卻衝不到最後」的結局。

主要變動
一拖再拖,Webber終於與國王續約,扮演後場穩定力量的Christie也續約,讓國王鬆了一口大氣,簽不下這兩個自由球員,國王可能要變成平民。賣掉Jason Williams和Nick Anderson,向灰熊換來Mike Bibby、Brent Price,公認是招好棋。洋溢的才華,有時比不上苦幹實幹、四平八穩,這只是NBA中的另一個例子。Jon Barry轉檯活塞,活塞控球Mateen Cleaves則轉效國王,也是值得注意的一項變動。選秀會上,國王選進只在Alabama大學打了一年的6-7小前鋒Gerald Wallace,國王雖然小前鋒成群,仍難以割捨Wallace驚人的體能天賦。

分析
經營了好幾年,國王的目標當然在西區冠軍。平心而論,這個目標對他們是「可望而不可及」,因為即使西區沒有湖人,國王也不見得有把握取勝拓荒者、馬刺等隊。關鍵,我認為就在「防守」,不只是防守的技巧和功力,更在於防守的企圖心和智慧。

國王的實力就擺在那裡,以下的分析我會以比較嚴苛的角度來檢視國王的戰力,希望國王迷別看到噴火。

不可否認,以國王的隊型和陣中球員天賦,打漂漂亮亮的進攻戰是順理成章的選擇,每個球迷都愛看互相對轟的球賽,包括我在內。但要說到季後賽、爭冠,很抱歉,還是把防守作好才是要務。歷史記載的清清楚楚,不會騙人。有那一支球隊靠著和對手互轟拿下冠軍?80年代的金塊和勇士都失敗了,NCAA的Oklahoma、TCU、Loyola Marymount也失敗了,同樣的,當今NBA的公鹿和國王打球雖然好看,但要轟下一座冠軍盃,恐怕是永遠的美夢。

不可否認,國王不是未曾注意這個問題,補進Christie、Bobby Jackson,Scot Pollard上場時間的增加,都是為了加強防守。但國王全隊的防守意識、精神、企圖心都不夠強烈,防守就是這麼現實,如果第五個人漫不經心,其他守得要死的四個人等於沒守。

此外,國王的進攻也有問題,大半他們都放單邊給Webber或上一季冒出來的Stojakovic單打,對手包夾就傳外線伺機跳投,另外一半是接近隨心所欲式的free-lance進攻。坦白說,我很佩服Rick Adelman的耐心,如果看到四個隊友還在後頭,最前面的持球者居然給我砍三分,我不抓狂才怪。但也許Adelman了解,這就是適合國王的球風,所以也沒多說話。

Webber因踝傷在球季第一個月高掛免戰牌,是國王必須克服的第一個問題。在鋒線調配上,可能以Lawrence Funderburke或是Scot Pollard頂上,但是Pollard的先發將使中鋒Divac缺少有力替補,此外,Pollard也有犯規過多的困擾,先發可能會讓問題更加惡化。如果以Stojakovic打四號先發,Turkoglu調上三號先發,得分能力是很嚇人,但內線籃板將大打折扣。這個月要怎麼度過,有賴Adelman傷腦筋。

即使Webber上場,國王也有問題。據我上季的觀察,Webber愈來愈傾向在中距離投籃了事,內線強攻次數急遽下降,這多少和他缺乏低位進攻的有效動作有關。C-Webb的跟進、鉤射、挑籃都是一絕,卻沒有四、五號球員該有的drop-step動作,傳球分球也還有進步空間,這使他在面對有備而來的隊伍時,得分方式為之減少,也常陷入孤立無援的境地。

然而,習慣畢竟非一日養成,我不確信他能否在一夕之間改變。嚴格說來,Webber的領導能力與抗壓性從未發揮到極致,容易受傷的悲情也揮之不去,但這往往就是「球星」和「MVP」之間的差距,終究要面對,躲也躲不掉。很多人終其一生都闖不過這一關,我不知道C-Webb會不會屬於此類。

最後,失去「板凳暴徒」Jon Barry和Darrick Martin對替補戰力所造成的傷害,還待後續觀察。Bobby Jackson、Mateen Cleaves和Gerald Wallace,擔負著舉足輕重的責任。

說完一堆壞話,似乎該換換語氣了。雖然以上列舉國王種種缺失,但不可否認,買進Bibby使國王的進攻火力更為可怕。他的得分能力可以,組織進攻、掌握節奏的能力則比JW還高上一籌,足以成為穩定國王這群野馬的「手剎車」,目前,就只差默契的培養與建立。

其次,Vlade Divac是全NBA最好的傳球中鋒之一,今年夏天聽說「自虐」得很兇,準備一掃上季體能不佳之恥,如果此言屬實,對國王是大利多。而Webber的傳球火候,比上雖不足,比下已有餘,應付等閒的包夾也還過得去。國王的好處在於傳導流暢,黏球的人不多,所以能打出精彩的閃擊戰和高得分。

如果沒有意外,兩個「歐洲仔」Stojakovic、Turkoglu還會維持一定的進步幅度,就看上場時間如何調配。攻守俱佳的Bobby Jackson,會是非常重要的雙能衛替補,Cleaves和Wallace的成長速度,則對國王板凳深度有關鍵性的影響,值得用心栽培和期待。

展望
寫西區球隊的展望,總是不脫「實力不錯,但是湖人…」的模式,很不幸的,國王也在西區,似乎也難逃宿命。簡單的說,西區冠軍之路一定得經過洛杉磯,但兩年來國王面對湖人始終無技可施,落得敗興而歸。大眾對國王球風的驚訝、神往與疼惜,都已經過去了,期待的是球場上實際的成績。如果國王不能收起閒散心情、加強防守,真正搞出一些名堂,像上一季例行賽55勝的高檔戰績,充其量也只能拿來安慰自己罷了。

基於C-Webb球季首月缺戰,預料國王本季戰績不會優於去年的55勝,想要打進西區冠軍賽,好像是有點過份的夢想,可能以第二輪打包回家機率較高。

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