回顧與展望:明尼蘇達灰狼

上季戰績:50勝32負(中西區第三,季後賽首輪0-3敗給小牛)
選秀:Marcus Taylor(2, 52)

■回顧
就戰績而言,灰狼上一季達到50勝關卡,又在強敵林立的中西區和西部聯盟確立了自己的地位,但是如果連同季後賽一起看,上一季似乎又是灰狼令人失望的一季。連續六年在首輪出局,你要說這支隊伍好到每年都能進入季後賽,還是壞到不求長進,一點進步都沒有?端看你從那一個角度去看它。

Brandon的傷勢(只打32場就停賽),使灰狼在控球這個位置十分傷腦筋,只得調上並不太適合打控球的Billups代打。整體而言,雖然各界對Flip Saunders調教區域防守的功力相當稱讚,但灰狼的中鋒、後衛個人防守都不佳,並不是一支防守特優的隊伍。上季灰狼平均每場攻進99.3分,在全聯盟能排第五;防守失分平均則有96.0,排名第16。在季後賽首輪決定和小牛對轟,結果0-3落敗,似乎是戰略上的錯誤,卻也彷彿是不得不作的選擇。

幾年下來,灰狼已經成為那種看起來不弱,打起來卻沒那麼強的隊伍。他們缺乏小牛水銀瀉地式的火力,沒有湖人的堅強防守和霸氣,也沒有爵士的穩健。我感覺不出來灰狼的identity在那裡、是什麼。

很不願說這是一支純屬於KG(21.2p, 12.1rb, 5.2a)的球隊,畢竟,上一季打出了Wally Szczerbiak(18.7p, 4.8rb, 3.1a, 50.8%FG, 45.5% 3PT)。但是讓我們面對現實,Wally並不是能讓灰狼打進總冠軍戰,乃至西區決賽的球員,灰狼需要的,是整體的質變。而Wally的要價,卻使灰狼很難作到這一點(容後再敘)。

以KG為中心的陣容,連六年首輪掛點的事實,顯然都到了必須重新思考球隊方向的時候。只是,灰狼有這個權利嗎?看看以下的陣容,你應該會有所了解。

■目前陣容
(F):自由球員
PF- Kevin Garnett, Joe Smith, Gary Trent(F)
SF- Wally Szczerbiak
C- Rasho Nesterovic(F), Loren Woods(F), Marc Jackson
SG- Felipe Lopez(F), Anthony Peeler, Maurice Evans
PG- Terrell Brandon, Troy Hudson, Marcus Taylor, Robert Pack(F), William Avery(F)

■季外變動
本季的薪資上限,是史上首度下降,這使得KG薪水占掉大半的灰狼十分傷腦筋,同時,灰狼因為「Joe Smith密約事件」而遭受總部取消首輪選秀權的影響,還在持續發酵。無論在自由球員市場或是選秀會,灰狼都有點動彈不得。

選秀結束,在第二輪標進密西根州大控球Marcus Taylor,為控球位置預作準備,因為在這個位置上,Brandon傷勢未明、前途未卜,Billups已經投奔活塞,幾個替補Avery、Pack都是自由球員。

在自由市場上,灰狼可說是遭逢大挫敗。首先,本身的FA Billups他去,接下來鎖定的目標Rodney Rogers、Ricky Davis,都和他隊簽約。到目前為止,只簽了一個魔術隊的Troy Hudson。但進攻慾望超強的Hudson,真是控球的解答?也未必。

最慘的是,灰狼和本身的球員也出問題。首先是Szczerbiak漫天喊價,甚至喊到頂級合約,這使得灰狼不得不開始考慮將他交易出去的可能。但別人是笨蛋嗎?事實上,有不少球隊喜歡Wally這種球員,但卻沒有人要一個頂級合約的Wally,因為他不值得這個價碼。一度甚囂塵上的交易傳聞─Szczerbiak到尼克、Stackhouse到灰狼、Sprewell到活塞─最後也不了了之。

此外,一向算是乖乖牌的KG,今夏也和灰狼之間漸有嫌隙。首先是KG在灰狼首輪出局後遭到質疑;質疑的當然是他那逾2000萬的年薪,以及領導球隊的能力。其次,市場上開始傳出KG的交易傳聞,謠傳籃網要以Kenyon Martin加Keith Van Horn來換。KG對所有質疑嗤之以鼻,甚至公開表示自己是underpaid,而不是overpaid。他和總裁Kevin McHale在媒體記者之間的言辭來去,成為明尼亞波里斯當地最熱門的新聞之一。

團隊薪資上限公佈之後,又有人開始炒KG是否可能在加簽延長合約時減薪,讓球隊更有空間爭取好手的問題。KG現行6年合約總值1億2600萬美元,下一季的薪水是2800萬,根據勞資協議中規定的加薪幅度,如加簽4年延長合約,總值就高達1億3900萬美元。據了解,灰狼希望殺價到7500萬左右,但這可能嗎?當然不可能。

也就是說,KG的問題依然無解。灰狼敢不敢大膽拋掉KG?即使想賣,有沒有買家?如果丟不掉,延長合約能夠如願減碼嗎?留下KG,球隊的未來樂觀嗎?我很欣賞KG的球技,但很不幸的,以上四個問題答案都是否定的。灰狼手上可打的牌只有KG這一張,但是這張牌丟不出去,只能繼續玩下去。

■展望
一直以來,我的感覺是,除了全盛時期的喬丹以外,沒有任何一個球員的身價值得2000萬以上的年薪。為了怕球星落跑而以超高薪簽下球員,後悔的多半比得意的多,灰狼是個很好的例子。而在簽下KG之前,他們也從未想過Joe Smith事件竟會為球隊帶來如此大的困擾,Terrell Brandon的膝蓋竟是如此不堪。

無疑的,從經營面上來看,灰狼由於種種「意外」,成為一支深陷泥淖、綁手綁腳的球隊。他們仍有可能是一支50勝的勁旅,問題是,季後賽是另一回事,例行賽的成功再也無法滿足球評、媒體、球迷,甚至是灰狼本身。

確實,在這種情況下,你不得不佩服Flip Saunders,他的確有兩下子。只是,一個教練又能作到多少?KG的年薪卡在那裡,Smith事件的懲罰尚未結束,加上明尼蘇達從不是個能夠吸引球員來歸之處,幾乎每個約滿的球員都想落跑。我們如何能對灰狼的未來樂觀得起來?

因此,下一季的灰狼似乎無所謂「展望」可言。他們必須同樣在KG和Saunders的領導下,以幾乎不變的主力陣容,試圖在西部戰區殺出重圍。KG一再逃避的領導能力問題,積弱不振的內線問題,問號無窮的控球問題….都有待解決,敵人愈來愈強,環境愈來愈險惡,而他們的籌碼並不太多。

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