頂級福特:T.J. Ford

打從「戰神」Iverson打出名號之後,他也成了許多人比較的對象。我們可以看到,Steve Francis被稱為「大號的Iverson」,李至明(李學林)被稱為「台灣Iverson」,我們今天要介紹的主角T.J. Ford,則被稱為今年「NCAA版的Iverson」。

看到T.J. Ford的姓,讓我想起福特汽車廣告,一個自認為聽力過人的盲人,誤將福特誤認為賓士(大家都知道吧)。很巧的,經過兩年大學籃球磨鍊,T.J. Ford也已經被認為是「賓士級的頂級福特」。

■光榮年代
出生於1983年3月24日的Ford,為什麼叫T.J.呢?他的全名是Terrance Jerod Ford,不過打從出娘胎起,家人就叫他T.J.,久而久之,他也懶得用全名了,乾脆就叫T.J. Ford。

身高5呎10吋(178cm)、體重165磅的Ford在休士頓長大,高中就讀Willowridge高中。這個學校集來自四面八方的高手,寫下了近代德州高中籃球史最光輝燦爛的一頁故事。除了Ford,還有目前就讀Duke的6-3得分後衛Daniel Ewing、就讀Oklahoma State的Ivan McFarlin以及就讀Baylor的Kenny Taylor,每一個都是端得上檯面的人物,其中以Ford和Ewing組成的後場實力最是嚇人。

高三這年,Ford平均10分、5籃板、9助攻、4抄截,Willowridge以36勝1敗戰績拿下德州5A級(以人數區分,1A級學生人數最少,5A級最多,以此類推,最高為5A)高中州冠軍。Ford在高四這年又有進步,平均12分、9.4助攻,抄截更達每場7.8次!Willowridge再度以39戰全勝的紀錄衛冕州冠軍。

高中生涯總結,Ford率領Willowridge締造62連勝紀錄。德州向來是高中明星球員的溫床,校隊成績都如此突出,Ford在全美的球探排行榜上也節節高昇,被評為前三名的控球。

最難得的是,Ford的高中統計數字並不像其他明星球員那麼驚人,特別在得分部份。但是球探為他傾心之處,也不在得分能力,而是他能夠在控球的位置上,以領導能力、傳球助攻的方式來主宰球賽。這樣的特質,可說是萬中選一,常人少有。

在高中畢業之前,他在麥當勞高中明星賽拿下11分、10籃板、7助攻、3抄截,率西區明星在Duke大學的Cameron Indoor Stadium以131比125擊敗東區。在Roundball Classic,他則拿下14分、8籃板、14助攻。在ESPN.com的高中球員排名中,他被列為全美第10名。

■Home, sweet home
在千方百計爭取他的大學之中,Ford和其他球員沒有兩樣,基本上有兩個想法:加入籃球名校,或是留在離家近的學校。他的選擇有四所:Texas、Duke、Louisville和Cincinnati。最後,他選擇了Rick Barnes率領、正在起飛之中的Texas。

身為德州最知名的高中球星,Ford在來到Austin(德州大學所在地)之前,就已經是校園裡的風雲人物。Ford的加入讓Barnes和當地球迷都甚為期待,因為Ford加上一年前招收到的新生:來自德州本地Duncanville的Brian Boddicker、來自休士頓的Jason Klotz、來自路易西安那的Brandon Mouton(去年NCAA冠軍Maryland主力前鋒Byron Mouton的堂弟),以及來自紐約的James Thomas、Royal Ivey,已經結合成一個相當具有實力的陣容。Texas要恢復90年代初期的威風,並非不可能。

在大一球季展開之前,Ford被診斷出一種叫作「脊椎狹窄症」的怪病,而錯過了整個季前訓練。不過,他沒有讓眾人失望。第一個球季,他的平均10.8分,最難得的是助攻8.27次在全美排榜首,成為NCAA史上第一個大一新鮮人助攻王。Texas有他的穿針引線,全隊攻勢活絡起來,整個球季戰績22勝12敗,在NCAA錦標賽首輪先宰Boston College,第二輪再克Mississippi St.,自96-97球季以來首度打進16強。到了16強決戰,Texas以70-72不敵Oregon,飲恨出局。

Ford最是傷心,因為這一戰他投10只中3,他薄弱的外圍火力,似乎已經成了對手棄守的對象,大可放心包夾禁區。賽後他對教練Barnes發誓,明年一定要回來,而且要走得更遠。

雖然挺進至16強就踩剎車,Ford的大一球季還是相當成功的。他獲選為Big 12聯盟年度最佳新鮮人,其他全國性媒體和組織,如全美籃球寫作者協會USBWA、CNNSI、CollegeInsider.com,也全都將他選為全美年度最佳新鮮人。

■永不回頭
為了履行自己的諾言,Ford在大一夏天仔細的檢視自己,他知道自己的體重不足,無法應付更劇烈的衝撞,因此特別增重15磅

此外,他知道自己最大的問題在於外線命中率太差,導致對手可以全心防堵他的切入,也更敢於大膽的對其他球員進行包夾。這個夏天,他給自己的功課是每天練習投籃1000球。

Texas在本季之前,已經被許多籃球媒體預估於全美前五名的冠軍熱門。不過,在Big 12裡面就有Kansas、Oklahoma這兩個同時列名前五的勁敵,Texas的路並不好走。例行賽開打後,Ford夏天的努力沒有白費,得分果然有明顯進步。他在大二的平均成績成為14.7分、7.12助攻、2.08抄截,罰球命中率81%。命中率40.1%,仍稱不上好,但是和前一年相比,他的得分慾望上昇。

很多人不知道的是,Ford雖然身材矮小,但彈性十分驚人,垂直跳高度達到44.5吋。1月15日Texas對Baylor,他在空中接住隊友Sydmill Harris的不進球補扣得分,技驚四座,還被ESPN Sportscenter選為當週最佳好球。

Ford也數度差點寫下大三元紀錄,對Iowa State拿下11分、9籃板、8助攻,對Kansas拿下25分、7籃板、10助攻,都差點成為Texas史上第二名寫下大三元紀錄的球員(第一人是Reggie Freeman,他在1996年對TCU一役攻得22分、10籃板、10助攻;Freeman曾經來台接受中華職籃戰神測試,但未曾上場即遭解約)。

■前進四強
球季結束,Texas在Big 12以13勝3敗排名第二,僅次於Kansas,但是拿下Big 12錦標賽冠軍,被排為南區第一種子。

NCAA錦標賽第一戰,Texas對上UNC-Asheville游刃有餘,82比61大勝,Ford攻得8分、7籃板、11助攻。第二輪碰上Purdue,再以77比67過關,Ford拿下21分、9籃板、8助攻。南區準決賽槓上Uconn,算是Texas的第一個勁敵,Ford拿下13分、4籃板、9助攻率Texas以82比78驚險過關。

四強終於就在眼前,Texas在八強對戰的敵手是愈打愈好的Michigan State,對他們很有利的是,比賽地點San Antonio的Alamodome,簡直是Texas的自家後院,擁有強烈的主場優勢。Ford在此役攻下19分、10助攻,Texas以85比76獲勝,自1947年以來首度打進最後四強。

準決賽對上今年的天命隊伍Syracuse,Texas打得再好也註定該敗,被Carmelo Anthony幹進33分,以84比95俯首稱臣。Ford此役投8只中3,拿下12分、13助攻。

縱觀T.J. Ford在錦標賽的表現,他在5場球中投61只中19,但罰39中34。投籃的表現仍不太及格,外線準頭仍是他的「阿契里斯腱」,但是他的傳球視野、突破能力,倒都是上上之選。也難怪隊友Royal Ivey曾開玩笑的說,他不應該叫T.J.,應該只叫T就可以,因為他「沒有J」(jumper,指跳投之意)。

而如果T.J. Ford想要和他最喜歡的NBA球員Howard Eisley、交情最好的NBA球員Steve Francis看齊,外線功力也絕對是必須鍛鍊的不二目標。

■NBA,我來了!?
問題來了,T.J. Ford會不會像當年帶著同樣笑容的魔術強森一樣,棄學投入NBA選秀?據Ford自己的說法是,他至少要再留校拼一年。

NBA球探的說法是,Ford絕對會是一個合格的NBA控球,目前他的外線雖然不佳,但是他有速度,隨時可以單刀突破,找到自己的出手機會。從AI之後,NBA對矮個後衛重燃信心,而目前NBA允許區域防守,也有助於彌補他身高的不足。

確實,外線終究是可以磨鍊的,但是速度、傳球視野、籃球靈性,卻是練不出來的。Ford在大學生涯第一戰對Arizona就傳出14次助攻,可以看出他的過人靈性。他的換手運球奇快無比,最是擅長過人傳球,或是製造對手犯規,雖然失誤的風險也高,但是創意十足,確實有點Iverson的味道。

很倒楣的是,Ford於4月17日在學校和一群籃球校隊、美式足球校隊朋友一起鬥牛時,竟被人由後方撞上,還讓救護車給送進醫院急診室,搞了4小時才出院。據說Ford被撞到頸部,有點昏迷現象,不過從教頭Barnes還笑得出來的現象觀察,Ford的傷勢並不嚴重。

依據各方給他的評價,T.J. Ford即使今年棄學,名列前十名應該也不成問題,所以,剩下來的問題只是他自己想不想棄學。如果留校,Ford還有時間填補本身球技的漏洞,也還有機會和隊友再拼一年,因為Texas的主力陣容明年還蠻完整。

怕的是,如果Ford再莫名其妙受傷,只怕就這麼浪費了一個原有可能出頭的NBA明星。Carmelo Anthony和LeBron James雙雙棄學加入選秀,多少帶著「先簽先贏」,以免夜長夢多的想法。Ford還有時間,大家都在等待他的決定,也在等著看,這個比Allen Iverson還矮兩吋的三寸丁,究竟是何方神聖。

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