03-04 NBA Preview : 西雅圖超音速:老闆,我的曼特寧換拿鐵

自從超音速改由Starbucks老闆Howard Schultz接手之後,每當想起超音速,身邊彷彿就飄來Starbucks的咖啡香。不過從今年開始,這股咖啡香味好像有點不一樣。實際上的味道怎麼樣,恐怕得等喝了才知道,大致上,剛入口可能還蠻苦的…

手套,再見
要球迷適應沒有Gary Payton的超音速,都已經是件難事,更別提實際在場上打球的超音速球員們。12年來,GP已經成為超音速的代名詞,他是全隊最紅的明星、大牌,曾經率領超音速逐夢總冠軍戰,也是最值得仰賴的領袖。雖然,他那張嘴還真不是普通的賤。

想像少了魔術強森的湖人,現在的超音速,大概就是那個樣子。不同的是,魔術是因為愛滋病而退休,沒得找補,超音速則利用Payton換來了「一道希望」(Ray of hope)─Ray Allen。而「手套」的離去,也象徵超音速真正向90年代中期以降的「George Karl時代」告別,邁向全新的世紀。

GP的離隊,說明現代NBA球隊在選擇老將和年輕人之間掙扎的痛楚。在現行的勞資條例下,擁有一定年資的老將薪資,往往高到一般球隊無法接受。與其以高薪長約和老頭子續約,不如將錢砸在年輕人身上。

附帶一提,這也是為什麼,我始終認為球員工會在勞資協議中看來占上風,實際上卻吃虧的理由。這和現在台灣公司的哲學沒兩樣,與其每個月10萬養一個即將退休的資深員工,為什麼我不花同樣的錢聘兩個月薪5萬的中生代,甚至3個月薪3萬的菜鳥?

咖啡調味中
要度過franchise player離隊的轉型期,當然不是件容易的事。樂觀的是,Ray Allen應會是值得信賴的下一個場上領袖。或者,Allen和Rashard Lewis能夠形成集體領導雙人組。

Allen的全能本事,自上一季季中轉至超音速以來,算是得到了發揮。他在披超音速球衣的29場球之中,平均24.9分、5.6籃板、5.9助攻,超音速在交易後的30戰中拿下18勝12負。在同一段時期的西區,只有湖人、國王和馬刺比超音速好。

Allen的球技和Payton相去不遠,沒有人懷疑他的外線火侯,個性則大異其趣,相對於有點「顧人怨」、缺乏媒體緣的GP,Allen能言擅道,打從新秀開始,應對進退就充滿大將之風,也因此獲得Jordan Brand的青睞,成為代言人之一。

當然,Allen是否能夠成為一個稱職的領袖、他的真實個性究竟如何,是有人打上問號的。在公鹿時期,Allen和Cassell、Robinson的相處,稱不上非常融洽,甚至在拆夥之後曾經打過口水戰。夢幻五隊時期,則曾有人爆料Allen和Payton(多巧啊!)曾在休息室裡差點幹架。此外,他的防守在公鹿和超音速陣中都算得上不錯,但是離頂尖還有一段距離。

Rashard Lewis在選秀會上滾到第二輪,淚灑會場的畫面,讓人很難忘懷。然而,他也樹立了高中棄學生在NBA的另一種成功典範。不到三年內,他還是成為潛力無窮的小前鋒。

Lewis是很典型的現代長人,上一季他已有18.1分、6.5籃板的成績,但是作戰區域偏向於外線。Lewis有6呎10的身高,如何將球路調整為內外兼修的小前鋒,而非專門在外圍放鏢,其實小牛的Nowitzki是很好的學習對象。Lewis的缺點在於基本動作較差,一下球就出亂子。據說今年夏天他已經針對這個致命弱點加以苦練,成效在新球季就可驗收。

Allen和Lewis都是球技曲線還可以往上昇的球員,非常令人期待,在場上會是超音速最仰賴的兩支大槍。Payton留下的精神戰力空間,則必須由他們學著去填補。

而超音速在McMillen接掌後,防守不如Karl時期穩定,也是事實。超音速想要成為什麼樣的球隊?他們想當「曼特寧」還是「拿鐵」?這是本季必須作出回應的問題。

混沌難解的陣容
一攤開超音速的陣容,可說是憂喜參半。得分後衛和小前鋒人選當然已經確定,就是Allen和Lewis,其他位置則還需要整頓和釐清。

和大多數球隊一樣,超音速同樣有著內線不振的問題。他們的外線相當不錯,Allen、Brent Barry、Lewis、Radmanovic,都有著可怕的外線火力,卻更凸顯了內線的不振。上一季,超音速的籃板在全聯盟排名第24。

準備挑中鋒的Jerome James和Calvin Booth,各有各的問題。James去年才簽下3年1500萬合約,身材、體能條件都有,有可能成為稱職的中鋒,但打球專注力和智慧都有待加強。Booth則是在2001年簽下6年3400萬元的約之後,就三天打魚、兩天晒網,到目前為止,這張合約簽得是相當失敗。

搞到最後,超音速上一季的籃板王竟然是選秀會未中選的Reggie Evans─一個兩年150萬的6呎8強力前鋒,每場可以拉下6.6個籃板。但即使在四號位置上,超音速也有麻煩。

這個位置是預留給Vladimir Radmanovic的,但Radmanovic似乎偏好於外線投射,有將近一半的出手在三分線外,每場籃板僅4.5,這恐怕無法符合超音速對強力前鋒的期望。而本季選秀再補進的Kansas強力前鋒Nick Collison,看來前途光明,卻在季前因肩傷宣布本季報銷。以我個人的意見,Evans擔任先發可能是比較好的作法。是犧牲了進攻,但超音速防守的問題比較大,兩害相權必須取其輕。

至於控球,情況也不太明朗。名義上的先發控球應該是Barry,但他畢竟不是標準的正牌控球。今年轉來的Antonio Daniels,防守、得分還小有可觀,PG最需要的組織和傳球功力,卻是不太及格。將眼光放遠,超音速期待的未來會是今年首輪第13順位挑選的新秀Luke Ridnour。如果一切順利,兩年後Ridnour應該會有表現空間。

無論如何,超音速的後場還算不錯,防守稍遜,但身高夠高,不會有matchup的問題。

穩固、有心的經營階層
小牛老闆Mark Cuban既肯花錢、又肯用心,儼然已成為NBA老闆的新一代典範。不過接掌超音速不到3年、年齡不到50歲的Starbucks老闆Shultz,也是個用心的人。

有個小故事是這樣的,Lewis住在西雅圖華盛頓湖(Lake Washington)中的Mercer Island,有一天,他赫然在家門外發現老闆Schultz夫妻。Schultz堅稱只是剛好路過,所以來看看他。事實則是,Schultz根本是特地來拜訪Lewis。Lewis說:「我完全無法想像,老闆居然會知道我住在那裡,而且還登門拜訪。」

另外,Schultz也很喜歡Desmond Mason,他甚至還親自飛到夏威夷去參加Mason的婚禮。當他在Payton-Allen交易前夕,得知必須將Mason當作「贈品」時,心中陷入萬分掙扎。Schultz打電話給魔術強森,最後魔術提醒他:「Ray Allen成為上架商品的機率,大概只有千分之一」,Schultz才咬牙首肯了這項交易。

或許就是這樣待人的誠心,使Lewis留了下來,也讓Mason對Schultz沒有恨意。但無論如何,Schultz是個極有誠意、非常照顧球員的老闆,不只是將球員當成自己的奴才,或是賺錢機器。

Schultz能將連鎖咖啡廳經營得如此成功,自然不是笨蛋。他在入主超音速時曾說,超音速的重建將以五年為期限。如今過了三年,雖然球隊戰力在西區列強之中看來還是一片混沌,但還有兩年時間。2005年夏天Allen、Radmanovic、Evans和James的合約都將到期,那將會是個關鍵的時刻。

展望
提到超音速,不能不談總教頭Nate McMillen。McMillen當時也是第二輪才被選上,完全不被看好的後衛,生涯12年全部效力超音速,卻成了該隊戰力中非常重要的一環。他的個性和球風,將會反映出他對球隊的期望。

McMillen不是個喜歡在場邊對著球員亂「吠」、東抱怨西抱怨的教練,但他的要求卻是同樣嚴格,不絲不苟,最是無法接受打混摸魚。超音速目前的陣容雖有不少缺陷,但他仍會希望超音速成為強悍的隊伍。我覺得,這也確實是進攻「好自在」的超音速,最需要的一個元素。

基於本季的陣容,超音速可能會使用大量的區域防守,彌補內線的虛弱。要比得分,他們的功力還算不錯,對上兵強馬壯的西區列強,可能防守上就會吃大虧。

對於他們的戰績,我不大樂觀,季後賽是不太可能發生的事。另一項必須操心的事是,Allen、Evans、James和Radmanovic的合約,都在兩年後到期,超音速重建計劃是成是敗,該往那個方向去,都得在2005年作個了斷。

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