NBA季前分析:東區大西洋組

NBA自今年起採用新的分組,由原來的四個分組增加為六個分組,這將使得兩聯盟季後賽情勢出現變化。新制將在東、西區各取三個分組冠軍直接晉級季後賽,其餘五隊則依照戰績高低排列來決定。

本週起我們將依次檢視六個分組,為即將展開的2004-05球季熱身。由東部聯盟的大西洋組開始談起:

●波士頓塞爾蒂克(去年戰績:36勝46負)
經過前幾年的短暫復甦,擁有光榮傳統的塞爾蒂克去年再度陷入低潮。教頭Jim O’Brien季中和籃球事務總管Danny Ainge理念不和求去,塞爾蒂克最後雖然勉強跨進季後賽,卻在首輪就以0-4敗給溜馬出局。

本季塞隊最重要的變化,除了聘請前魔術教頭Doc Rivers上任,另外買來了一對湖人老將「手套」Gary Payton、Rick Fox,同時選進了一票新秀,準備再度進行重整。顯然的,塞爾蒂克如今是Ainge的球隊。一年來他清除了自己不想要的球員,即使承受再多批評,依然堅持自己的理念打造球隊。

塞隊仍將以Paul Pierce為全隊重心,並簽下藍領苦工Mark Blount作為防守中樞。在新教頭Rivers手下,塞隊應該會秉持快速的球風,但試圖更加重防守戰力。Payton將會是重要的一環,他被湖人賣掉之後極為火大,揚言不至波士頓報到,甚至還出現酒醉駕車被捕的情形。預估Payton仍會乖乖的報到,雖然他已不復明星身手,但只要心態正確,依然能夠是穩定軍心、有一定貢獻的老將。

以Pierce、Blount和Payton構成的核心,如果得分能力驚人的Ricky Davis心態正確,能夠融入團隊,加上風評不差的新秀Tony Allen、Delonte West和Al Jefferson,至少塞爾蒂克戰力看來比一年前好一點,也更有未來性。大西洋組整體而言實力不強,塞隊說不定能力拼分組冠軍。

●紐約尼克(去年戰績:39勝43負)
尼克去年以第七名搶進季後賽,但遭到籃網直落四血洗,在紐約客的眼中,花了大把鈔票卻打出這種成績,是不及格的,這或許是身為紐約球隊的悲哀。

同樣的,這是一支以總管事務的Isiah Thomas的意志為意志的隊伍,所有的人事決定都和他息息相關。繼上一季弄來Stephon Marbury之後,尼克本季再由公牛買來Thomas極為看好的Jamal Crawford,同時續簽再度戒酒的中前鋒Vin Baker,其他方面人事變動不大。當然,在Thomas的眼中,沒有不可能的事,如果尼克再作交易,也毋需驚訝。

展望新球季,尼克有好幾個位置的爭鬥會相當激烈。甫由奧運歸來的Marbury仍是不二主控,地位穩固。得分後衛則由老將Allan Houston和Crawford爭奪,理論上,Houston仍會是先發,但需視他的膝傷復原程度而定。Crawford理想定位為第六人,他和Penny Hardaway都會是控球、得分兩門抱的強力替補。

小前鋒由Tim Thomas擔綱,尼克寄望他展現更全方位、更穩定的技能。強力前鋒也將拼得兇,老將Kurt Thomas功力極為穩定,飽受球迷愛戴,但年輕的Mike Sweetney來勢洶洶,有希望挑戰先發。

中鋒方面,尼克沒得挑,由Nazr Mohammed和Baker頂上,雖不滿意,但只能撐著,這是尼克戰力最弱的一環。

拜大西洋組戰力較弱之賜,尼克如果維持傳統的堅強防守,Crawford和幾名年輕球員又能展現爆發力,在經驗豐富的教頭Lenny Wilkens帶領下,仍有機會在本組殺出一條血路,挑戰東區前三種子。

●新澤西籃網(去年戰績:47勝35負)
籃網挑戰東部冠軍三連霸的美夢,去年畫下句點,在東區第二輪以3-4敗給最後的總冠軍活塞。經營權的轉換,使今年的籃網面貌完全改變。新東家由於懼怕豪華稅生效,全力壓低團隊薪資,導致籃網作出超大幅度的人事調整,新球季前途未卜。

籃網在球季結束後,將狀元前鋒Kenyon Martin送至金塊,把老將Kerry Kittles送至快艇,釋出Lucious Harris,可以說全隊核心球員只剩下Jason Kidd和Richard Jefferson,一度還傳出Kidd有意轉隊之說,全隊上下人心惶惶。

另一項令人驚訝的消息是,因腎臟病停賽的中鋒Alonzo Mourning,有意在下一季復出。平心而論,如果Mourning足以承受一季的作戰,無論是先發或替補,對籃網都有助益,就怕他的舊疾復發,不但對自己不好,也影響了球隊。

獲得「正名」的教頭Lawrence Frank試著對新球季維持樂觀,但很明顯的,在失去Martin之後,籃網的攻守都面臨衝擊。Kidd一方面有手術復原狀況需要觀察,一方面對球隊舉措極度不滿,下一季的場上表現也可能是問號。

籃網的小前鋒預計由新簽的Eric Williams頂上,強力前鋒是全隊的致命傷,僅剩Aaron Williams堪用。中鋒以Jason Collins加上復出的Mourning,戰力也是問號。轉眼之間,下一季的籃網突然令人擔心起來。如果成為Kidd/Jefferson的兩人球隊,勢必打不出名堂。

●多倫多暴龍(去年戰績:33勝49負)
說起暴龍今年夏天最勁爆的消息,絕沒有比飛人Vince Carter求去更大條的新聞。暴龍上一季原本應該是Carter復出、重振聲威的一季,不料戰績慘澹,教頭Kevin O’Neill毀譽參半。眼看球隊又要開始重建,Carter終於也跟隨今夏許多明星球員的腳步,大喊「將我賣掉」!

可惜的是,球隊絕不會這麼作。Carter是暴龍票房的保證,無論人氣或球技都難有人取代,而且到2007年合約才到期,絕不可能讓他就這麼走人。但Carter的績效下降倒是事實,他的命中率4成17跌到生涯最低點,由於膝傷,也失去了些許往日勁爆的彈性。

對他而言,球場上的考驗同時來自績效和領導能力。幾年下來,他的個人紀錄雖然不差,但暴龍始終難以在東部出頭,領袖能力難免遭受批評。如今又準備棄球隊而去,負面觀感再加一成。

事實上,暴龍的陣容並非如此不堪。去年的新秀Chris Bosh在強力前鋒表現有板有眼,Donyell Marshall也在轉檯暴龍後交出亮麗的成績。如果今年選上的巴西籍新秀Rafael Araujo能夠適時頂上中鋒位置,Rafer Alston和Alvin Williams分擔控球大任,至少暴龍的先發陣容是相當不差的。再加上替補的Jalen Rose、Morris Peterson、Jerome Moiso,在大西洋區還過得去。

在新教頭Kevin Mitchell領導下,所有的目光仍會集中在Carter身上。相信他仍會展現職業球員的敬業,在場上奮戰,至於他是否能夠端出足以服人的領袖魅力,抑或是擺爛讓球隊不得不賣掉他,仍以前者較有可能。

●費城76人(去年戰績:33勝49負)
76人球員變動不大,但教練另聘前塞爾蒂克教練Jim O’Brien。O’Brien的戰術系統較Larry Brown自由化,加上他不排除讓Allen Iverson重回控球位置,76人本季可能會有相當大的變化。而O’Brien和Iverson之間的關係,「依照慣例」將是重點中的重點。

76人將多年主控Eric Snow送走,換來騎士的Kevin Ollie。究竟是讓Ollie頂上先發,還是讓Iverson轉任控球,會是本季最重要的一個人事決定。Iverson生涯初期也打過控球,他必須作的調適是,如何避免陷入一人苦戰的局面。

過去幾年來的76人總是只看Iverson表演,想在東區打出頭,必須突破現狀。76人目前擁有的「大狗」Glenn Robinson、Kenny Thomas,都是相當有得分靈感的鋒線球員,只要搭配順暢,進攻火力毋需擔心。

如果AI轉任控球,得分後衛要由Aaron McKie、Willie Green還是廣被看好的新秀Andre Iguodala擔任,則值得注意。中鋒Samuel Dalembert上一季冒出頭,成為相當不錯的苦工中鋒,火鍋蓋得兇,正是76人需要的人物。

O’Brien有可能讓76人改打較快節奏。以他曾在塞爾蒂克打出令人驚訝戰績的前例,他是一名不可多得的教練,和球員之間的關係應該會優於Larry Brown。本季的76人戰力或許成謎,但球風的轉變,應該會讓球員和球迷都感到興緻盎然。

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