暴風雨前的閃電:NCAA聯盟錦標賽

每年三月,NCAA全美錦標賽就像是狂襲全美的暴風雨。那麼,在這之前的各聯盟錦標賽,就像是暴風雨前的閃電。也許它的規模不如暴風雨來得大,但聲勢和震撼度卻也不差。

●賽制特殊 最後大火拼
先前曾經提過,聯盟錦標賽會是每一所學校都看重的比賽。對於排名早已高掛全美前25名的學校而言,獲邀進入65強可能不是難事,但聯盟錦標賽冠軍的意義,在某方面來看是比例行賽冠軍來得更令人興奮一些。

至於戰績不上不下,甚或是在聯盟吊車尾的學校而言,聯盟錦標賽彷彿是重生的機會,也是打進65強的最後機會。即使四天內要過五關斬六將、贏四場球,可能性是那麼的渺茫,但只要抱著希望、堅持到最後一刻,就永遠有機會。

這是NCAA特殊的賽制。31個聯盟冠軍,主動獲得晉級資格,也就是所謂的「automatic bid」。另外34個名額,由競賽委員會(selection committee)依照各校的戰績、賽程強度等因素統合考量,決定邀請與否,也就是「at-large bid」。而整體評比實力最差的兩個聯盟冠軍,被安排打一場「資格賽」,勝隊才算真正的進入64強,名列第16種子,首戰要對上分區第一種子。

因此,也許一所戰績不佳的學校拿到聯盟錦標賽冠軍晉級,另一支20勝的球隊或因聯盟錦標賽首輪落馬、或因賽程強度太差,而與全美錦標賽絕緣。

以今年為例,MCC(Mid-Continent)聯盟的奧克蘭大學(Oakland),在聯盟冠軍戰以61-60氣走例行賽冠軍Oral Roberts,硬是以12勝18負的成績挺進全美錦標賽。這也是NCAA連續第四年,出現勝率低於五成隊伍晉級全美錦標賽。

每年的這個時刻,被ESPN電視台冠上「錦標賽之週」(Championship Week)的稱號,名符其實。以下,我以實力最為強勁的七大聯盟錦標賽,來檢視今年聯盟錦標賽的激烈戰況。

●大西洋海岸聯盟(ACC)
今年的ACC,和往年一樣強悍,共有四所學校擠進前25名,十分可怕。例行賽呈現北卡、杜克和威克森林三校爭雄的局面,最後由兵強馬壯的北卡拿下例行賽冠軍。除了克里蒙森、維吉尼亞和佛羅里達州大在16場例行賽拿不到5勝,其他學校都在7勝以上,可見實力還算平均。

ACC錦標賽在華盛頓舉行,首輪就爆出馬里蘭以72-84敗給克里蒙森的冷門,最終馬里蘭也和錦標賽說再見,連11年進入季後賽紀錄中斷。進入八強,杜克順利以76-64勝維吉尼亞,北卡88-81又被克里蒙森嚇出一身冷汗,喬治亞理工73-54勝維吉尼亞理工,最大驚奇是北卡州大以81-65擊敗全美第三的威克森林。此役全美明星控球保羅(Chris Paul)由於在例行賽最後一役對北卡州大疑似對哈吉(Julius Hodge)揮拳,遭校方鐵腕禁賽一場,是輸球的主因。

四強賽終於爆出燦爛火花,杜克靠著射手瑞狄克(JJ Redick)砍進35分(含七個三分球),以76-69擊敗北卡州大。而例行賽表現不佳的喬治亞理工,後衛拜倫(Will Bynum)也投21中10、罰12中10攻下35分,以78-75氣走冠軍大熱門北卡大。

北卡已經很久未曾在ACC如此風光,原預計今年可以包辦例行賽、錦標賽雙料冠軍,沒想到,自1998年後未曾奪得錦標賽冠軍的悲情還是要繼續延續下去。

北卡大的缺席,並沒有讓ACC冠軍戰減少一絲懸疑性,喬治亞理工似乎又找回去年打進NCAA冠軍戰那股氣勢,最後以64-69之差小輸杜克。此役杜克命中率只有3成9,喬治亞理工更差,只有2成96。GT的防守讓杜克最後11分鐘只進一球,卻擋不住杜克罰20中15的準頭。

杜克仍仰賴「三劍客」才過關,瑞狄克26分、尤恩(Daniel Ewing)15分、威廉斯(Shelden Williams)16分、13籃板、6阻攻。杜克拿下第15座聯盟錦標賽冠軍,追平北卡,今年能走得多遠,要看三劍客是否能持續有水準以上的演出。回魂的喬治亞理工,控球傑克(Jarrett Jack)攻下19分,他們最終獲得分區第5種子的排名,例行賽的鬱悶一掃而空。

●大東部聯盟(Big East)
大東部聯盟被認為是今年最被低估的聯盟,最後有四隊進入全美前25名的事實,甚至讓有些專家認為,大東部的整體實力不下於ACC。波士頓學院和康乃狄克最後並列例行賽冠軍,雪城、維拉諾瓦、匹茲堡、聖母大學實力也都不弱。

錦標賽開打,第一天就有波士頓學院以72-78敗給西維吉尼亞,全美排名第7的面子簡直丟光。BC在開季20連勝之後,季末只打出4勝4負,最後名列分區第4種子,但狀況值得擔憂。

西維吉尼亞還不善罷干休,接下來又以78-76氣走維拉諾瓦,殺進大東部冠軍戰。同一天的準決賽,雪城大學也以67-63作掉康乃狄克。雪城的6呎8吋「跳跳人」前鋒華瑞克(Hakim Warrick)攻得26分、10籃板。康乃狄克的主力球員維拉諾瓦(Charlie Villaneuva)18分、11籃板,中鋒莫爾(Josh Moore)9分、13籃板,雖然輸掉這一戰,最後仍被排在分區第二種子,仍是不可小看。

冠軍戰雪城以68-59力克西維吉尼亞,拿下1992年以來第一座大東部冠軍,華瑞克再度攻得20分、13籃板。經常有人形容,以2-3區域聯防聞名全美的雪城,在愈不被注意的情況下往往打出最好的戰績,今年或許就是這樣的一年,他們鐵定是錦標賽中的大黑馬,也是沒有人想遇上的球隊。西維吉尼亞成為史上第一支以第8種子打進冠軍戰的大東部學校,最後名列分區第7種子,雪城則為分區第4。

●十二大聯盟(Big 12)
十二大聯盟是近年來鬥得最兇的聯盟之一,最後有堪薩斯、奧克拉荷馬、奧克拉荷馬州大和德州理工四所學校擠進全美前25名。其中堪薩斯和奧克拉荷馬在例行賽以12勝4負並列。

錦標賽首輪,不能免俗的也要給球迷一個冷門,德州大學以69-81敗給戰績僅14勝15負的科羅拉多,率先出局。進入八強就沒有意外,四大強隊清一色過關,奧克拉荷馬以83-79擊敗密蘇里、奧克拉荷馬大87-85小勝科羅拉多,是較為驚險的兩戰。

準決賽才是好戲上場,奧克拉荷馬州大在前鋒葛拉漢(Joey Graham)25分的率領下,以78-75力克堪薩斯。德州理工由火爆教頭鮑比奈特(Bob Knight)領軍,依舊主打節奏沈穩的motion offense,6呎2吋的大四後衛羅斯(Ronald Ross)攻下28分,6呎3吋的大三後衛傑克森(Jarius Jackson)砍進22分,以69-63灌倒奧克拉荷馬。

如此一來,Big 12冠軍戰成了兩名生涯勝場數都在700勝以上傳奇教練蘇頓(Eddie Sutton)對奈特的戰爭。去年在NCAA錦標賽中一砲而紅的OSU控球路卡斯(John Lucas),在緊要關頭展現強大抗壓力,最後一分半鐘獨得6分,全場19分,加上葛拉漢的19分協助,奧克拉荷馬大以72-68險勝。

但德州理工也是有為有守,在後場主攻的節奏下輸得並不難看。這場球羅斯和傑克森各得22分,而且兩人維持投34中17的高命中率。奈特的球隊只要有射手,有一定的磨合期,通常都能沈著的找出最佳投籃時機,今年的德州理工不可等閒視之。

●東南聯盟(SEC)
長年以來,東南聯盟的實力始終未曾出現太大變化,東區由肯塔基和佛羅里達雙雄相爭,西區則由阿拉巴馬和不時起起落落的阿肯色、密西西比大等校主宰。今年沒有意外,肯塔基例行賽14勝2負東區稱王,佛羅里達以兩場之差緊追;西區則由阿拉巴馬以12勝4負稱霸。

東南聯盟由於實力有著較大落差,在準決賽之前都沒有意外。四強準決賽中,佛羅里達以68-62力克阿拉巴馬,肯塔基則被嚇得半死,延長賽中才靠著前鋒海斯(Chuck Hayes)最後7.9秒的進球,以79-78擊敗路易西安那大(LSU)。

冠軍戰上演UK出戰UF的老戲碼,佛羅里達前四次打進SEC冠軍戰全敗,而且校史上還未曾拿過SEC錦標賽冠軍,氣勢自是不如長年稱霸的肯塔基。但比賽一開打竟完全不是這麼回事,佛羅里達6呎7吋的大三前鋒華許(Matt Walsh)怎麼砍怎麼進,全場三分球投11中5攻得26分,大四前鋒大衛李(David Lee)則固守籃下,抓下17個籃板,佛羅里達藉一波21-2攻勢,有點意外的以70-53大勝肯塔基。

輸掉這一戰的肯塔基很傷,原本手到擒來的分區第一種子,就因為這一場敗仗飛走,最後以分區第二種子作收。

●十大聯盟(Big Ten)
十大聯盟自季初起即呈現伊利諾一枝獨秀的狀況,伊利諾也幾乎要以全勝結束球季,天曉得最後一戰敗給實力不特別強的俄亥俄州大,空留餘恨。密西根州大和威斯康辛次之。明尼蘇達最後打出10勝6負,倒令人十分吃驚。以往的名校密西根和普度大學早已沈淪,排名倒數二、三,真是令人不忍卒睹。

Big Ten一直到五年前才開始舉辦聯盟錦標賽,晚了一點,因為以該聯盟的實力,聯盟錦標賽鐵定殺得血流成河、焦頭爛額。今年的八強對決,伊利諾68-51勝西北大學(Northwestern)、威斯康辛60-49勝俄亥俄州大,都沒有意外。但印地安那以55-71慘敗給明尼蘇達,就有點說不過去。聯盟第二種子密西根州大以69-71敗給艾俄華(Iowa),就更是嚇人。

這時候,伊利諾大學教頭韋柏(Bruce Weber)的母親不幸因癌症去世。雖然哀悽,全隊卻更添奮戰意志,準決賽以64-56擊敗明尼蘇達。威斯康辛則靠著塔克(Arlando Tucker)最後幸運的一記擦板三分球,以59-56氣走艾俄華。

冠軍決戰,伊利諾連續第二場未能發揮一向優異的高命中率,名滿全美的「三衛」發揮都不理想,獲選十大聯盟年度最佳球員的布朗(Dee Brown)8投0中,得分鴨蛋,控球威廉斯(Deron Williams)8分,只有海德(Luther Head)的12分、5籃板較像話。但伊大的二線球員跳出來扮演主角,鮑威爾(Roger Powell)15分、12籃板,James Augustine12分、9籃板,防守也為出色,使伊利諾順利以54-43的低比數拿到聯盟冠軍。

最後伊利諾也保住了第一種子,雖然全勝奪冠已不可能,仍繼續朝冠軍的目標邁進。

●太平洋十校聯盟(Pac-10)
太平洋十校向來變動都不大,打來打去,還是那幾所強校在玩。同樣的,今年亞利桑那雖然不如往年犀利,還是以15勝3負在例行賽封王。本季崛起的華盛頓大學,則以14勝4負一場之差飲恨居次。洛杉磯加大(UCLA)和史丹福(Stanford)則以11勝7負並列第三。

Pac-10遲至這兩年才開始再度舉辦聯盟錦標賽,今年首輪就有精彩好戲,排名全美14的華盛頓差點爆冷出局,延長賽後才以95-90險勝難纏的亞利桑那州大。

進入準決賽,亞利桑那不再客氣,以90-59海踹奧勒岡州大(Oregon State),華盛頓再過險關,66-63險勝史丹福。冠軍戰由例行賽前兩名交手,順理成章。但在白頭教練歐森(Lute Olson)手下一向沈穩的亞利桑那,居然在冠軍戰出了亂子,終場前5分多鐘還領先6分,卻遭低年級球員居多的華盛頓拉出一波19-4逆轉攻勢。

這一戰亞利桑那的史陶德邁爾(Salim Stoudemire)打出大學生涯代表作,獨得37分,但華盛頓表現更加平均,5呎9吋大三後衛羅賓森(Nate Robinson)和6呎5吋大四後衛西蒙斯(Tre Simmons)各得18分,率華盛頓榮獲校史上第一座聯盟錦標賽冠軍,亞利桑那挑五連霸失利。

●美國聯盟(Conference USA)
美國聯盟歷年來經過更迭,目前是14校的巨型聯盟,下一季又會有大幅變動。本季由皮提諾(Rick Pitino)、哈金斯(Bob Huggins)兩位名教練領軍的路易維爾(Louisville)、辛辛那提(Cincinnati)維持一貫的高戰力,在強度很夠的例行賽中打出14勝2負和12勝4負分居一、二;黑馬夏洛特(Charlotte)和辛辛那提並列。

沒想到錦標賽一開打,就有兩校出毛病,充分印證了聯盟錦標賽瘋狂程度不下於全美錦標賽。辛辛那提以68-80慘敗給14勝15負的南佛羅里達,夏洛特也以69-83的大幅差距不敵孟斐斯(Memphis)。

黑馬竄出的結果,通常會使下一輪的戰況更加一面倒。路易維爾踩著他校舖好的路,準決賽以74-67打敗阿拉巴馬伯明罕分校(UAB),兩匹黑馬交手結果,則由名教頭卡里派瑞(John Calipari)領軍的孟斐斯,以81-68擊敗南佛羅里達。

冠軍戰異常緊張,比賽終了前,路易維爾原以65-63領先,但孟斐斯大一控球華盛頓(Darius Washington)在三分線外的孤注一擲,路易維爾卻被判犯規。華盛頓只要3罰2中就追平,3罰全中就贏球。誰知道他老兄罰3中1,孟斐斯一分飲恨,怪不了別人。

只是路易維爾也沒高興太久,因為他們以美國聯盟冠軍之尊,竟然只被委員會排為分區第6種子,也就是說他們要在首輪遇上的對手較強,被整得夠慘。不過孟斐斯的灰姑娘之旅也不值得高興,因為他們還是和錦標賽無緣。

聯盟錦標賽,正如同它當初設立的目的。就像是全美錦標賽前的開胃菜,讓球隊由例行賽進入全美錦標賽之前武裝精神,也讓全美各地的球迷提前體會三月瘋狂。對國外的NCAA球迷而言,或許64強錦標賽才是真正不可錯過的好戲,但對美國當地的球迷來說,聯盟錦標賽確實具有它不可磨滅的意義和風味。

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