熱火雄風

今年全球熱到不行,印度某些區域飆到攝氏50度,連美國的鳳凰城都會熱死人,你說奇不奇怪、可不可怕。而NBA很巧的,大家的眼光也一直停留在熱到不行的熱火身上。話題一直在邁阿密上空徘徊不去,活塞、溜馬等東區勁旅,反倒沒有太多討論。

理由並不複雜,只因為他們有「MDE」的歐尼爾(Shaquille O’Neal),有聲勢幾乎要凌駕詹姆斯(LeBron James)的韋德(Dwyane Wade),而且距離總冠軍戰如此之近。有人說,只有「一根肋骨之遙」(one broken rib away from the Finals);只因為韋德在東區冠軍戰的受傷時機來得太過巧合。甚至有不少人認為,全員健康的熱火才應該是貨真價實的東區冠軍隊。

一支就在總冠軍戰門口的球隊,扼腕之餘,通常會是極其低調的、作細部修正的。回顧NBA球隊爭冠史,應該可以證明這個說法。然而,今年夏天的熱火卻完全不照這個邏輯走,不禁令人有點錯愕和納悶。

油頭復辟?
選秀會之後,NBA由於新版勞資協議遲遲未落實為書面,導致自由球員簽約的時程也整個延後。許多簽約消息都停留在「只見樓梯響,不見人下來」的局面,,NBA新聞不多,委實有點無聊。

誰知就在此時,媒體上卻莫名其妙冒出「油頭教練」萊里(Pat Riley)「春心大動」,有意作掉大弟子范甘迪(Stan Van Gundy)、自己復辟的新聞。

這個新聞有點八卦,也有點烏龍,卻不見得是空穴來風。我找遍各處訊息,從沒看到萊里說出「我要如何如何、我想再當教練」的發言。最令人有想像空間的是,他早在6月17日曾經說出「往後會更積極參與球隊事務」。

但奇怪的是,新聞在七月間被媒體爆出來之後,萊里的回應態度不夠堅決,既沒有批媒體亂寫,也沒有給出「我絕對不會再擔任熱火教練」的回應,實在令人狐疑。

媒體鬧完萊里,就輪到范甘迪和球員了。球員根本搞不清楚狀況,只好個個裝傻或虛應故事一番,大多說「目前范甘迪還是我們的教練」這種廢話。而搞到最後,連大范自己也緊張兮兮,不知該怎麼回答了。他只好也學球員說:「至少到目前為止,我知道自己還是熱火的總教練。」

鬧了幾天,網路上、報紙上搞得風聲鶴唳,彷彿萊里隨時就要上台一樣。但是整件事情在萊里和范甘迪懇談,確認大范會是下一季的教頭之後,很快的又消聲匿跡。因為,熱火馬上出了更大的事情,容後詳述。

萊里的執教功力不容置疑,在擁有俠客和韋德這對超強組合之後,他會「動了凡心」,憑良心說也是情有可原,那個教練不希望手底下有這種球員?更何況,萊里在和傑克森(Phil Jackson)的競爭中經常居下風,孰可忍孰不可忍。

但是萊里不能忘記,當年他是如何在球季開打之前一個星期毫無任何事前跡象的職,將熱火重擔丟給大范甘迪。如今將令箭從大范手中搶回,而且以如此拙劣的方式,連一場球都還沒打就會落得一輩子罵名,對大范更是不公平。

這件事就這麼畫下句點了嗎?有人認為還早。以熱火下一季季初並不太輕鬆的賽程,有人懷疑,只要大范戰績不理想,屆時萊里有可能以戰績之名取而代之。這是標準的陰謀論,我們只能等著瞧。

邁阿密五級颶風
佛羅里達州最近兩年很不平靜,頻遭颶風(hurricane)肆虐,話說邁阿密在教頭颶風平息之後,不旋踵就再捲起一陣球員颶風,而且是最高級的五級。

在萊里運籌帷幄下,熱火策動了一椿涉及五隊、13名球員的史上最大交易。萊里的野心很大,目的在重塑熱火的戰力核心,打造一支真正具有冠軍實力的隊伍。他在接受媒體訪問時毫不諱言,去年的熱火雖好,卻「需要改變」,也說「我不認為這是一支冠軍隊」。至於這個重大的改變,目標是在未來四、五年內都有爭冠本錢,而不是只爽一年就好。

熱火一出手就是大手筆,堪稱「鎮隊之寶」的瓊斯(Eddie Jones)被送至灰熊,換來控衛「白色巧克力」威廉斯(Jason Williams)、小前鋒波西(James Posey)和野壯得分後衛艾米特(Andre Emmett)。塞爾提克則將前鋒華克(Antoine Walker)送至熱火。

另外,熱火再將去年的新秀西班牙中鋒米哈里斯(Albert Miralles)和打了三年的前鋒伍茲(Qyntel Woods)送到爵士;巴特勒(Rasual Butler)則打包至黃蜂,換取中鋒杜那斯(Roberto Duenas)。

牽涉其他四隊的交易還有一卡車,非關本文重點,暫且按下不表。一陣兵荒馬亂後,熱火失去主力得分後衛瓊斯、主要替補巴特勒和次要球員伍茲、米哈里斯,收進威廉斯、華克兩枚大補丸,波西、艾米特和象徵性贈品杜那斯。

轉眼間,熱火局面一新。幾乎可以確定的是,威廉斯即將入主先發控球。華克很可能擔任第六人。如果小前鋒無法得到適合的後續補強,則波西很可能是先發小前鋒。換句話說,先發動了五分之二,而且韋德將成為專職的得分後衛。

身為球隊大哥的俠客也沒閒著,原本下一季可以領到3000萬美元以上薪資的他,決定提前成為自由球員,然後和熱火以五年一億美元續約。也就是說歐尼爾自願減薪,讓熱火擁有更多薪資空間來爭取有實力的球員。

熱火先前已經和大前鋒哈斯勒(Udonis Haslem)續約,同時選進堪薩斯大學新秀前鋒西米恩(Wayne Simien),並簽下夏季聯盟表現理想的孟斐斯大學中鋒貝倫(Earl Barron)。尚未決定是否續約的,有控衛戴蒙瓊斯(Damon Jones)和老將雷特納(Christian Laettner)、安德森(Shandon Anderson)。

經過一番大工程,至截稿時刻,熱火距豪華稅啟動下限約還有500-700萬的空間,預計爭取的目標是一名先發級小前鋒和替補控球。據說熱火對剛被小牛釋出的芬里(Michael Finley)很有興趣。

巨大的賭注
帳面上看來,熱火幾乎已經是冠軍候選隊,是嗎?我們不能否認這一點。但是別忘了,就在兩年前,被形容為「滿手王」、擁有「F4」的湖人隊,也曾經被如此認為,但最後還是未能拿下冠軍。

前幾年的小牛又該怎麼說?不也是年年補進星字號人物?結果又是如何?

我們另外不能否認的一點是,熱火今年夏天的賭注實在很大。巨大的變動對任何球隊而言都不見得是好事,將明星球員齊聚一堂更「經常」不是好事,史上有著太多的例子。

送走艾迪瓊斯,實非熱火所願。他本身就是佛羅里達州人,在熱火已經待了五年,又以防守聞名,但是熱火想「搏大的」,總得抓些烈士來犧牲。此外,有人認為瓊斯總是在關鍵時刻手軟,而去年季後賽的防守也不見得非常高明,防守似乎在退步、老化中。

然而,這椿交易的重點人物─威廉斯和華克─都有著令人頭痛和質疑的歷史,這更是令人憂慮的。

威廉斯有灰熊前教練布朗(Hubie Brown)的指導,加上年齡漸長,似已擺脫國王時期的年少輕狂。但是在教練換為法拉提洛(Mike Fratello)之後,上一季他又和法拉提洛發生衝突。此外,威廉斯的外線始終是看天吃飯,隨興之所至,而外線對熱火來說卻是極為重要的一環。

從好的方面來看,威廉斯的到來使熱火在控球位置有莫大的提昇,不再只能靠實際上不該是先發的戴蒙瓊斯撐場面。威廉斯傳球的sense,絕對會讓隊友在進攻上更加得心應手。當然,威廉斯出身佛羅里達大學,和隊友哈斯勒、華許(Matt Walsh)成為「UF連線」,也是票房上的正面因素。據說他和歐尼爾私下的交情也很好,兩人在奧蘭多都有房子。

華克的全能身手沒有人否認,但他也是「free style」的高手,心情一來,距離多遠都敢出手。有人曾問他為何投那麼多三分球,他回答:「因為沒有四分球啊!」他的進攻哲學可見一斑。

華克能在兩年被各隊轉手四次(塞爾提克兩次、小牛、老鷹),證明他的身手難以令人割捨。不過他的抖肩舞和嚇死人不償命的投籃選擇,實在可以免了。如今熱火再度下注,華克深知哈斯勒已經穩居熱火強力前鋒先發,自己要成為全職小前鋒又力有未逮,在此要有所作為,勢必得作犧牲。因此,他也主動表示甘居第六人,這是個聰明的動作。

至於波西,當他身體健康時,確實是個不錯的小前鋒,防守尤其符合熱火的要求。如果他撐得住,不再像上季只出賽50場,會是熱火先發小前鋒的第一人選。

比較熱火去年和今年的先發陣容,可能的結果如下:

上季:
強力前鋒─哈斯勒
小前鋒─艾迪瓊斯
中鋒─歐尼爾
得分後衛─韋德
控球後衛─戴蒙瓊斯
主要替補─巴特勒

本季:
強力前鋒─哈斯勒
小前鋒─波西
中鋒─歐尼爾
得分後衛─韋德
控球後衛─威廉斯
主要替補─華克

擺開威廉斯、華克的問題不談,陣容變化之後的團隊默契也是考驗之一。只要看看西邊的火箭,連一個T-Mac來搭姚明,兩人都能搞到前半季完全不搭軋,直到下半季才稍微好一點了(以T-Mac為主、姚明為副),更何況是變化程度更大的熱火?

當然,威廉斯和華克都沒笨到忘了自己是誰。熱火擺明了現在是俠客的球隊,接下來則是韋德的球隊,威廉斯和華克可以是要角,絕不會是主角,但知易行難,球還是要等真正打了才知道。

威廉斯經過布朗的指導,如今來到萊里的體系之下,還是不能作隨心所欲、一時
興起的發揮,減少失誤、穩紮穩打才是首要之務,而華克可能得壓抑自己強大的進攻慾望,同時習慣縮水的上場時間。

威廉斯和韋德之間的問題較難解決。照熱火上一季的安排,戴蒙瓊斯只是名目上的控球,實際上在多數攻守中操刀的人是韋德,因為他能切能投又能傳。有球在手能夠產生最大破壞力的韋德,位置雖然同是得分後衛,卻得從持球轉為非持球角色,效果如何尚在未定之天。

此外,熱火的防守隊型也必須重新塑造。波西或許符合要求,但威廉斯和華克的防守不但是全憑心情而定、三天打魚兩天晒網,而且功力本身就值得質疑。他們漏得愈多,就代表第二線的歐尼爾必須愈辛苦的補防。

毫無疑問,即使威廉斯、華克表現正常,歐尼爾真的如他保證,由目前的345磅到球季開打前減為315-330磅,熱火今年夏天的動作,都是一個大賭注。願賭就要服輸,但是在樂透號碼公佈前,誰都不知道自己是否中獎。

展望
熱火自己也很清楚,經過一番調整,理想中,目前隊型仍缺乏一名功力勝於波西的先發型小前鋒,另外就是缺乏穩定的長程射手和替補控球。據說剛被小牛釋出的芬里,很有可能投奔熱火(或馬刺)。如果成真,熱火將吞下大補丸。至於控球後衛,大不了簽回戴蒙瓊斯就是。

雄心壯志的熱火,陣容已經很嚇人,卻沒有樂觀的本錢。上層有萊里和范甘迪的教練問題,球季開打後會不會出亂子,誰都沒把握。球隊本身,歐尼爾自願降薪確有老大風範,但他會不會又出現例行賽三不五時意興闌珊、體重失控的症狀,也沒人知道。新兵威廉斯、華克是否能和舊將融合,受教於萊里和范甘迪,我們最多只能保持「審慎的樂觀」。

對外,下一季的東區可不見得好打。活塞還是會維持一定的水準,溜馬雖失去鎮隊之寶大嘴米勒,但是「阿泰」亞泰斯特(Ron Artest)終於能夠上場打球,想必能正式走出奧本山大亂鬥的陰影。另外,籃網也不會是省油燈,崛起中的公牛、巫師、騎士,也不見得好打。

希望所有的問題都有正面的答案,如果一個一個負面因素浮現,熱火也只有為自己的豪賭付出代價。不過,我相信熱火會是大家非常好奇,急於一探究竟的隊伍。

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